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Importancia de las caricias para la salud mental

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Girl with cactus

Dato curioso: Todos los sentidos disminuyen con el tiempo incluyendo el tacto: cada 10 años perdemos un 5% de nuestras fibras táctiles, pero el afecto físico se valora más con el paso del tiempo.

¿Te has dado cuenta de lo primero que haces cuando te lastimas? ¿Cuándo te haces daño sin querer? ¿Cuándo te quemas? ¿O cuándo te encuentras bajo demasiado estrés? Lo primero que muchas personas hacemos, si no es que todas, es acariciarnos por intuición. Seguro te has preguntado por qué hacemos esto, y cuál es el trasfondo de la importancia de las caricias.

Afecto en los bebés

El primer acercamiento que tenemos al afecto físico y las caricias se da en la etapa más temprana de nuestro desarrollo. Al nacer un bebé, el primer contacto ayuda al recién nacido a estabilizar su respiración; desde este momento se empieza a hacer notar la importancia de las caricias.

De igual manera, cuando los bebés empiezan a crecer, estos todavía son muy jóvenes para entender palabras, por lo cual cualquier consuelo verbal es completamente inútil. Aquí es cuando entran las caricias a sustituir a las palabras, las cuales ayudan a los bebés a tranquilizarse. Como podemos notar, desde muy temprana edad comenzamos a experimentar tranquilidad gracias a las caricias, por lo cual no es sorpresa que, a lo largo de nuestras vidas, el afecto físico juegue este tan importante papel, pero ¿qué exactamente pasa en el cerebro para generar esta reacción de nuestra parte?

Family and baby

¿Qué pasa en el cerebro cuando recibimos muestras físicas de afecto?

Nuestros cuerpos tienen millones de receptores en la piel, los cuales son sensibles al tacto. Cuando nuestros receptores se activan, mandan señales al cerebro, el cual manda un mensaje al tálamo o la médula espinal, con el propósito de desacelerar las ondas cerebrales y reducir la actividad en las neuronas. De cierta manera, el cerebro manda un mensaje que dice “todo está bien, nos están acariciando”.

Este contacto resulta en un “cóctel de hormonas”, produciendo principalmente endorfinas, conocida como la hormona de la felicidad, la cual nos ayuda a experimentar una sensación de euforia; y oxitocina, la cual modula nuestros comportamientos sociales, la cercanía y los vínculos con aquellos a nuestro alrededor, y nos provee un sentimiento de pertenencia.

8 beneficios de las caricias físicas

Las caricias y el contacto físico tienen un sinfín de beneficios para los seres humanos. A continuación, enlistamos algunos de sus impactos positivos:

  • Reducen el estrés
  • Producen calma y nos hacen entrar en un estado de relajación similar al que experimentamos durante el sueño profundo
  • Estabilizan nuestra respiración, nuestra presión arterial y nuestro ritmo cardíaco
  • Liberan la tensión que hay en nuestros músculos.
  • Consuelan más que las palabras gracias a las hormonas que liberamos al entrar en contacto con otras personas.
  • Nos ayudan a sobrellevar el dolor físico y emocional de mejor manera.
  • Generan mayor confianza al relacionarse con otras personas
  • Nos permiten vivir más tiempo, pues la oxitocina nos ayuda a tener una mejor salud física, y como es bien sabido, una buena salud física resulta en una mejor salud mental también.
  • Entre otros
Videocall

¿Qué papel juega el internet en las demostraciones de afecto?

Una de las amenazas que más riesgo representan para el contacto físico es el internet. El internet y las redes sociales están intentando reemplazar el contacto físico entre personas, pues la gente ya no considera necesario acordar con amigos para ir por un café, pues sencillamente pueden tener una conversación por teléfono. A pesar de esto, es un hecho que el internet y las redes sociales nunca van a compararse con el contacto físico, y mucho menos superar los beneficios que el afecto tiene en nosotros; eso sí, va a superar las consecuencias, lo cual se hizo muy evidente tras el confinamiento por la pandemia de Covid-19.

¿Cómo nos afecta la falta de caricias?

A menudo solemos tener la creencia errónea de que, si una persona deja de recibir afecto, lo extrañará y querrá recibirlo, sin embargo, esto es completamente falso: en realidad lo que pasará será que la persona se volverá completamente ajena a esto y pensará que las caricias no son importantes ni tienen valor alguno, lo cual tendrá repercusiones negativas en la salud general del ser humano. Esto nos demuestra que es extremadamente importante recibir y dar afecto físico, sobre todo desde una temprana edad.

Dentro de las consecuencias que puede tener el privarnos de las demostraciones de afecto físicas se enumeran las siguientes:

  • Sentimientos negativos como la ansiedad y la depresión
  • Al no relajarnos mediante caricias, podríamos llegar a un estado de estrés permanente
  • Niveles de cortisol (también conocida como la hormona del estrés) altos
  • Mayor riesgo de sufrir ataques al corazón y/o accidentes cardiovasculares
  • Mayor riesgo de padecer adicción al alcohol o drogas
  • Entre otras

Como dato curioso, según Francis McGlone, un neurocientífico de la Universidad John Moores de Liverpool, la probabilidad de tener una muerte prematura por tabaquismo, diabetes o contaminación atmosférica ronda entre el 35-40%, mientras que una muerte prematura por soledad tiene una probabilidad de 45% de ocurrir.

Experimentos con primates

Antes de que existiera evidencia que demostrara lo contrario, durante los años 50s se pensaba que el contacto físico con los bebés era innecesario, y que no presentaba ningún significado para su desarrollo mental y físico. Sin embargo, en la década de los 60s se comenzó a investigar el papel del afecto en monos.

Muchos experimentos fueron realizados, los más famosos por Harry Harlow, y todos llegaron a los mismos resultados: las caricias son esenciales, principalmente en las etapas tempranas de la vida. Los monos que no recibían caricias en los primeros años de vida sufrían daños físicos y mentales irreparables, desarrollaban sus cerebros de manera anormal, tuvieron problemas para convivir con otros cuando crecieron, y muchos otros incluso llegaron a morir, pues no pudieron prescindir de esta necesidad básica.

Te invitamos a consultar el siguiente enlace para conocer más: https://www.youtube.com/watch?v=WMdmJJG1Bmo&ab_channel=DWDocumental

Monkey

Caricias negativas

De acuerdo con algunos expertos, incluyendo a Eric Berne, psiquiatra canadiense reconocido a nivel mundial; existen también las caricias negativas, las cuales son “unidades de reconocimiento que proporcionan estimulación negativa a un individuo”, las cuales despiertan sentimientos y sensaciones desagradables para la persona que las recibe.

Podemos encontrar las siguientes categorías:

  • Insultos
  • Agresiones físicas
  • Gritos
  • Gestos de desaprobación
  • Caricias de lástima
  • Comparaciones
  • Cumplidos falsos, por ejemplo: “eres muy inteligente para ser mujer”.
  • Comentarios con falta de sinceridad

Sobra decir que las caricias negativas tienen un impacto dañino en el autoestima de las personas, mientras que nos ocasionan daños emocionales y morales, sobre todo si se hacen presentes en las etapas de desarrollo.

Seguro de salud

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Mom and girl

Conclusión

No podemos dejar de hacer énfasis en esto: las caricias y el afecto físico juegan un papel muy importante en el desarrollo físico y mental de las personas, pues nos exponemos a ellos desde las primeras etapas de nuestras vidas, y nos ayudan a sentirnos cerca de las personas que más queremos, algo que no podemos reemplazar con el internet o las redes sociales. De igual manera, tienen numerosos beneficios para nuestra salud mental, y nuestra salud física. Por otro lado, no recibirlas también representa una amenaza para nuestra integridad, así que hazle un favor a tu salud y a tu bienestar y abraza a las personas que más quieres.

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